1、最具居住条件的行星:581c

地球是宇宙中人类唯一能栖居的星球吗?这个困惑推动着天文学家不断望向宇宙深处。科学家首次在太阳系外发现了一颗可能适合人类居住的星球,它的温度、体积估计与地球相似,而且还可能有液态水。这一发现被认为是 " 搜寻宇宙生命的一个重要里程碑 "。

这颗新发现的行星被命名为“581c”。“581c”上温度适宜,平均温度在0到40摄氏度之间。它是迄今发现的一颗最小行星,也是第一颗位于母星可居住地带的行星,因此增加了它表面存在液态水甚至生命的可能。它围绕着一颗叫Gliese581的红矮星运转。红矮星是一种低能量的、体积较小的恒星。红矮星发射暗弱的红光,比太阳持续存在的时间长。Gliese581的质量是太阳的1/3,亮度只有太阳的1/50。

2、最靠近地球的行星:金星

天亮前后,东方地平线上有时会看到一颗特别明亮的“晨星”,人们叫它“启明星”;而在黄昏时分,西方余辉中有时会出现一颗非常明亮的“昏星”,人们叫它“长庚星”。这两颗星其实是一颗,即金星。金星是太阳系的八大行星之一,按离太阳由近及远的次序是第二颗。它是离地球最近的行星。

尽管是地球的“近邻”,人类对于金星的了解却并不比其他行星多。金星有可能是太阳系行星中最热的一颗,表面平均温度达到了470摄氏度。那里没有水,大气中95%都是二氧化碳,而且浓密的云雾和二氧化碳使金星上的温室效应让人窒息。

炎热、昏暗,一片荒漠且充满了暴风,气压比地球上高出100倍,金星的诸多特征使得科学家们的探测工作困难重重。然而围绕在金星上的诸多谜团,比如金星的自转是逆向的,即由东向西,周期约243天,比它绕太阳公转周期225天还长18.3天,这些因素令学者们始终无法放弃对它的探索。

这样的努力终于在2006年4月有了新发现。通过欧洲航天局发射的“金星快车”探测器发回的照片,科学家们惊讶地发现,金星被浓厚的云层完全笼罩,云层的厚度超过20公里。金星南极地区上空竟然有深色的旋涡状结构,周围还有大团苍白的云在旋转。

3、最古老的行星:“M4”的星团内行星

2003年,天文学家发现了一颗寿命为127亿年的行星,这也是迄今为止人类所知的最古老行星。这颗气状行星大小与木星相当,质量相当于木星的2.5倍,处于代号为“M4”的球状星团核心区域附近。该星团包含的恒星数量在10万颗以上,位于距地球约5600光年的天蝎星座

这颗行星的年龄是地球以及其他所知行星的两倍,几乎与宇宙“同岁”。它围绕由一颗脉冲星和一颗白矮星组成的双星系统运转。最初,科学家在定义它的身份时,存在诸多争议,后来还是在“哈勃”望远镜的帮助下,科学家们才精确地推算出它质量仅为木星的2.5倍,用恒星或褐矮星的标准来衡量都显得太小,只能是一颗行星。

值得一提的是,这颗行星几乎是气体的,上面没有生命存在,因为它围绕的是一颗垂死的恒星,无法向地球一样接收到生命所需的光和热。然而这颗行星的早年是在类似太阳的年轻恒星身边度过的,所以它很可能曾经是另一个地球,当我们的太阳甚至还没有亮起来的时候,它已经存在了孕育生命的机会。正是基于它的发现,科学家们也不得不重新考虑行星形成的时间和方式,以及生命形成的时间。

4、最年轻的行星:金牛座内行星

美国航天航空局2004年对外宣布,他们发现了一颗形成不超过一百万年的“婴儿”行星。这颗行星很可能是迄今为止发现的宇宙最年轻行星。这颗“婴儿”行星大约诞生在100万年前,属于距地球420光年的金牛座,并围绕着一颗年龄与之接近的恒星公转。目前研究人员已经发现了100多颗太阳系外的行星,但这些行星基本都在10亿岁以上。而我们生活的地球则有45亿岁,已经进入中年。

说起这颗行星的发现,过程颇为有趣。天文学家最初利用“斯皮策”红外线望远镜对金牛座5颗恒星进行观察。科学家在金牛座“CoKu4号”恒星周围的灰尘带发现了一个类似炸面圈的洞,尘埃盘上发现一个环状区域没有尘埃。专家们根据目前通行的行星形成理论推断,这可能意味着该处的尘埃物质已经聚集形成了一颗行星。这颗行星可能是通过把周围的灰尘凝聚在一起而产生的。

5、最受注目的行星:火星

提起火星,人们总会联想到科幻电影里的外星人。或许是因为火星在太多电影小说中充当主角,人们在现实生活中也对火星的探测活动充满了期待。40多年来,前苏联、美国、日本和欧洲共计划了30多次火星探测,尽管其中2/3的活动以失败告终,但科学家期望在火星上寻找生命迹象的热情却从未因此而减退。

火星是太阳系九大行星之一。除金星以外,火星离地球最近。与地球相比,火星的质量比地球质量小1/9,半径仅为地球半径的1/2左右。但火星在许多方面与地球较为相像。

火星是唯一能用望远镜看得很清楚的类地行星。通过望远镜,火星看起来像个橙色的球,随着季节变化,南北两极会出现白色极冠,在火星表面上能看到一些明暗交替、时而改变形状的区域。空间探测显示,火星上至今仍保留着大洪水冲刷的痕迹。科学家推测,火星曾比现在更温暖潮湿,可能出现过生命。

6、最郁闷的行星:冥王星

自19世纪天文学家陆续发现天王星、海王星和冥王星以来,冥王星是太阳系九大行星之一的说法一直被人们当成常识来记忆。然而,2006年的一次国际天文学联合会大会却投票决定将冥王星降级,列入“矮行星”行列。

冥王星发现于1930年,是九大行星中离太阳平均距离最远,质量最小的行星。科学家掌握的资料很有限,只知道它的质量约为月球的1/3,半径为1400公里,表面平均温度不超过零下221摄氏度,其构成物质的平均密度约为每立方厘米2克。

无论是70多年前被定义为行星,还是如今因为行星含义发生变化而被贬为“矮行星”,冥王星从未也无法为自己辩护,只能默默接受着一切,堪称最郁闷的行星。

7、最大的行星:“TrES-4”

“TrES-4”是天文科学家日前最新发现的一颗行星,也是迄今为止人类发现的宇宙中最大的一颗行星。在距离地球约1435光年外的太空围绕一颗恒星转动。它的直径估计是太阳系最大行星——木星——的1.7倍,体积接近于木星的2倍,表面温度高达1327摄氏度,是一颗主要由氢气组成的巨大球体。

令科学家啧啧称奇的是,“TrES-4”的体积足足有地球的20倍,但密度却低得惊人。它的密度只有0.2克每立方厘米,如同一种轻质木材,与岩石构造、密度高达5.52克每立方厘米的地球相比相去甚远。正是因为其密度低,这颗行星对其外部大气的吸引力相对较弱,因此一些大气可能逃逸了出去,形成了彗星状的拖尾。

不仅如此,这颗星球上可能还是个松软的“棉花球”,无法提供一块坚硬的表面,一旦重物踏上去可能就有陷进去的危险。追究其原因,连科学家也解释不出所以然。

8、距地球最远的行星:OGLE-TR-56b

美国哈佛大学天文学家 2003 年曾对外宣布说,他们运用一种新的科技发现了一颗名为 "OGLE-TR-56b" 的行星,这是迄今为止人类发现的距离地球最远的行星。这颗新发现的行星位于人马星座,与地球相距 5000 光年。它比以前发现的太阳系外最远的行星还要远 30 倍,体积比木星稍小,每 29 小时绕自己的恒星转一周。据观测,"OGLE-TR-56b" 表面覆盖着大量铁水,气候环境十分恶劣。

9、最怪的行星:HAT-P-2b

不久前,以色列科学家对外宣布说,他们发现了太阳系外的一颗新行星 "HAT-P-2b"。它与母星 ( 距离地球大约 400 光年 ) 非常靠近,它的一年等于地球上的 5.6 天,因此行星上的气候变化非常大。令科学家感到怪异的是,"HAT-P-2b" 的平均密度是水的 6.6 倍,比木星的密度大 8 倍。此外,这颗新发现的行星轨道也与众不同,与太阳系行星和太阳之间的距离相比,它与其母星之间的距离更短,仅为地球和太阳之间距离的 7%。

10、卫星最多的太阳系行星:木星

木星堪称太阳系内第一大家族,至少有 58 颗卫星环绕在周围,而且它的这些卫星大多都是最近几年才发现的。木星四颗最大的卫星,最早由伽利略于 17 世纪发现,技术的发展,使得科学家们在太阳系行星周围观测到的卫星数量不断增多。土星曾经被认为是太阳系中卫星总数最多的行星,目前已知的土星卫星有 30 颗,但是它最终还是将这一名号拱手让给了木星。